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Corais: o que são recifes de coral, caraterísticas tipos

Conheça a importância, exemplos e ameaças aos corais

Os corais são animais invertebrados pertencentes a um grande grupo de animais coloridos e fascinantes chamados de Cnidaria. Formam estruturas incríveis como os recifes de coral. há outros animais neste grupo que você pode ter visto em piscinas naturais ou na praia e incluem as águas vivas e anêmonas do mar.

Embora o filo dos cnidários exibam uma grande variedade de cores, formas e tamanhos, todos eles compartilham as mesmas características distintivas; um estômago simples com uma única abertura na boca cercada por tentáculos pungentes.

Cada animal de coral individual é chamado de pólipo, e a maioria vive em grupos de centenas a milhares de pólipos geneticamente idênticos que formam uma “colônia”.

A colônia é formada por um processo chamado brotamento, que é onde o pólipo original literalmente produz cópias de si mesmo.

Os corais são geralmente classificados como “corais duros” ou “corais moles”. Existem cerca de 800 espécies conhecidas de corais duros.

Os corais moles, que incluem as penas do mar e chicotes do mar, não têm o esqueleto calcário parecido como os outros, em vez disso, eles cultivam núcleos para apoio e uma casca carnuda para proteção.

Corais moles também vivem em colônias, que muitas vezes se assemelham a plantas ou árvores de cores vivas, e são fáceis de distinguir de corais duros, pois seus pólipos têm tentáculos que ocorrem em numerais de 8 e têm uma aparência distinta de penas.

Corais moles são encontrados nos oceanos desde o equador até os pólos norte e sul, geralmente em cavernas ou bordas.

O que são recifes de coral?

Os recifes de coral são criados por milhões de minúsculos pólipos formando grandes estruturas de carbonato de cálcio, e são a base de uma estrutura e lar de centenas de milhares, se não milhões, de outras espécies. Os recifes de corais são a maior estrutura viva do planeta e a única estrutura viva a ser visível do espaço.

Corais duros extraem cálcio abundante da água do mar circundante e usam isso para criar uma estrutura endurecida para proteção e crescimento.

Como os conhecemos atualmente, os recifes de corais evoluíram na Terra nos últimos 200 a 300 milhões de anos e, ao longo dessa história evolutiva, talvez a característica mais singular dos corais seja a forma altamente evoluída de simbiose.

As anêmonas do mar dos corais desenvolveram essa relação com pequenas seres unicelulares conhecidas como zooxantelas. Dentro dos tecidos de cada pólipo coral vivem essas algas microscópicas unicelulares, compartilhando espaço, trocas gasosas e nutrientes para sobreviver.

Essa simbiose entre algas, plantas e animais também contribui para as cores brilhantes dos corais que podem ser vistas durante o mergulho em um recife.

É a importância da luz que leva os corais a competir por espaço no fundo do mar, e assim constantemente empurra os limites de suas tolerâncias fisiológicas em um ambiente competitivo entre tantas espécies diferentes. No entanto, também torna os corais altamente suscetíveis ao estresse ambiental.

Os recifes de coral fazem parte de um ecossistema maior que também inclui manguezais e tapetes de ervas marinhas.

Os manguezais são formados por plantas tolerantes ao sal, com raízes submersas que fornecem viveiro e locais de reprodução para a vida marinha, que depois migram para o recife.

Os manguezais também prendem e produzem nutrientes para a alimentação, estabilizam a linha costeira, protegem a zona costeira de tempestades e ajudam a filtrar os poluentes terrestres.

Os vegetais de um manguezal que são um dos principais produtores primários da cadeia alimentar. Eles fornecem alimento e habitat para tartarugas, cavalos-marinhos, peixes-boi, peixes e vida marinha em busca de alimento, como ouriços e pepinos-do-mar, e também são berçários para muitas espécies juvenis de animais marinhos.

Os tapetes de ervas marinhas são como campos que ficam em águas rasas da praia, filtrando sedimentos da água, liberando oxigênio e estabilizando o fundo.

Como os corais se alimentam?

Os corais alimentam principalmente de nutrientes produzidas por algas chamadas zooxantelas. Os corais também podem “pescar” por comida. Durante a alimentação, um pólipo coral estende seus tentáculos para fora de seu corpo, onde encontram peixes pequenos, plâncton ou outras partículas de alimento.

A superfície de cada tentáculo tem milhares de células pungentes chamadas cnidócitos, e quando pequenas presas flutuam ou nadam, os tentáculos disparam os nematocistos a partir dessas células, atordoando ou matando a presa antes de levá-la à boca.

Como os corais se reproduzem?

Muitas espécies de coral reproduzem uma ou duas vezes por ano. A maioria das espécies de coral desova liberando óvulos e espermatozoides na água, mas o período de desova varia de uma espécie para outra.

Quando um óvulo e um espermatozoide se encontram, formam uma larva conhecida como plânula. O coral bebê parece uma pequena água-viva pequena e flutua perto da superfície a princípio, e depois na coluna de água até encontrar um espaço adequado para chamar de lar – geralmente uma superfície dura para se fixar.

Há outras ciclos de vida do coral. Em alguns casos apenas os gametas masculinos são liberados na água e depois capturados por corais fêmeas contendo células-ovo.

A fertilização ocorre dentro do coral feminino, e um pequena plânula se desenvolve dentro dele. Esta larva é liberada através da boca do coral feminino e desliza ou rasteja para se instalar em outro lugar e se transformar em uma nova colônia.

A desova dos corais acontece na mesma época a cada ano e parece estar relacionada ao ciclo lunar. Isso permite aos cientistas e mergulhadores a oportunidade de observar este fenômeno magnífico, juntamente com todos os peixes e predadores que se alimentam deles.

Velocidade de crescimento dos recifes de corais

Mesmo em condições ideais, a construção de recifes de corais é lenta. Eles exibem uma ampla gama de formas. Por exemplo, os corais ramificados têm ramificações primárias e secundárias. Corais sub-massivos parecem com dedos ou aglomerados de charutos e não têm galhos secundários.

Os corais de mesa formam estruturas parecidas com tabelas e geralmente têm ramos fundidos. O coral Elkhorn possui galhos grandes e achatados.

Outros corais têm porções largas em forma de placa, subindo em padrões semelhantes a espirais. Corais incrustantes crescem como uma fina camada contra um substrato.

Os corais maciços são em forma de bola e podem ser tão pequenos quanto um ovo ou tão grandes quanto uma casa.

Os corais de cogumelos lembram os topos soltos dos cogumelos. Em geral, os corais maciços tendem a crescer lentamente, aumentando de tamanho de 0,5 cm para 2 cm por ano. No entanto, sob condições favoráveis ​​(alta exposição à luz, temperatura consistente, ação de ondas moderadas), algumas espécies podem crescer até 4,5 cm por ano.

Em contraste com as espécies massivas, as colônias ramificadas tendem a crescer muito mais rapidamente e, sob condições favoráveis, estas colônias podem crescer verticalmente até 10 cm por ano.

Onde os recifes de corais são encontrados?

Os recifes de coral são encontrados em todos os oceanos, desde águas profundas e frias até águas tropicais rasas.

Recifes temperados e tropicais, no entanto, são formados apenas em uma zona que se estende no máximo de 30 ° N a 30 ° S do equador; os corais que constroem recifes preferem crescer a profundidades menores que 30 m (100 pés), ou onde a faixa de temperatura está entre 16-32  graus célsius e os níveis de luz são altos.

Com base nas estimativas atuais, os recifes de coral de águas rasas ocupam algo entre 284.000 e 512.000 km2 do planeta (os recifes de corais de águas frias e profundas ocupam ainda mais área).

Se todos os recifes de coral de água rasa do mundo estivessem amontoados, o espaço seria igual em algum lugar entre uma área de terra que varia do país do Equador (a estimativa baixa) até a Espanha (a estimativa mais alta).

Esta área de cerca de 250 mil quilômetros quadrados em um oceano de 200 milhões de quilômetros quadrados, representa menos de 0,015 por cento do oceano.

No entanto, os recifes de corais abrigam mais de um quarto da biodiversidade do oceano. Essa é uma estatística incrível quando você pensa: nenhum outro ecossistema ocupa uma área tão limitada com mais formas de vida.

Tipos de recifes de coral

Foi Charles Darwin quem originalmente classificou os recifes de coral quanto à sua estrutura e morfologia, e os descreveu da seguinte forma:

Os recifes de franja

Encontram-se perto de terras emergentes. Eles são bastante rasos, estreitos e formados recentemente. Eles podem ser separados da costa por um canal navegável (que às vezes é incorretamente denominado “lagoa”).

Os recifes de barreira

São mais largos e estão mais distantes da costa. Eles são separados da costa por um trecho de água que pode ter até vários quilômetros de largura e várias dezenas de metros de profundidade.

Ilhas arenosas cobertas com um padrão característico de vegetação às vezes se formaram em cima de um recife de barreira. O litoral dessas ilhas é quebrado por passagens, que ocuparam os leitos dos antigos rios.

Os atóis

Os atóis são grandes recifes em forma de anel que se encontram na costa, com uma lagoa no meio deles. A parte emergente do recife é frequentemente coberta com sedimentos acumulados e a vegetação mais característica que cresce nesses recifes consiste de coqueiros. Os atóis se desenvolvem perto da superfície do mar em ilhas subaquáticas ou em ilhas que afundam ou diminuem.

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Referências bibliográficas

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  • Projeto Coral Vivo – Link
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